加拿大华裔少女姚佳韵 意外发现价值5千万快速吃掉塑料的方法

对于许多日以继夜做实验的发明家、科学家来说,失败是常有的事,而“成功”有时需要偶然与运气。世界上不少伟大的发明如起司、抗生素、冰棒棍、无线通讯等等,都是在“意外”下诞生。

加拿大华裔少女姚佳韵 意外发现价值5千万快速吃掉塑料的方法

姚佳韵

1928年,亚历山大弗莱明爵士(Sir Alexander Fleming)在一次实验中“意外”发现了抗生素。
今年,一名优秀的19岁加拿大华裔少女,同样因为实验时一个“不小心”,最后促使她成了加拿大青年科学发展奖最年轻代表的殊荣!

全球工程师网站报导,出生中国沈阳的姚佳韵(Jeany Yao),小学四年级时与家人移民至加拿大,从小对环保科学非常感兴趣的她,立志长大后要为人类做出贡献与改变。

就读多伦多大学的她,有一次与高中同学汪郁雯(Miranda Wang)参观了温哥华垃圾转运站,当她们看见成堆的塑料垃圾山十分惊诧。姚佳韵询问工作人员要花多少时间才能消化这座垃圾山,工作人员无奈摇头说,只能将它们打成小碎片掩埋起来,“大概5000年内都不会分解。”

从那天起,她们开始着手研究,究竟为何塑料对于环境如此伤害,也思考着如何才能将如此大量的塑料垃圾完全清除,特别是漂浮在河道及海洋上的垃圾。
塑料结构既复杂又坚固,很难被分解掉,若没有其他外力干扰的话,大自然需要花上几千、几万年的时间才能分解塑料,但说是分解,其实也只是让塑料变小,它的结构仍是完整的、未受破坏。

在读过成百上千篇的科学论文后,她们将解决方法锁定在“微生物 (bacteria)”上,希望借由“生物降解”(材料在生物体内通过溶解、酶解或细胞吞噬等作用)“吃”掉塑料。
她们从河边采了3个不同地点的污染土壤样本来培养细菌,未料某次实验时,竟“不小心”将装有细菌的实验瓶打翻,导致细菌和塑料混在一起。

她们赶紧清理,结果清完后才发现塑料竟然被刚刚那些细菌分解掉了,于是她们赶紧将这些细菌分开来做同样的实验,用以验证她们的发现。
实验结果真如她们预期的一样——依赖邻苯二甲酸酯培养出来的细菌,改变了塑料结构,最后分解成水(或酒精)及二氧化碳,比市面上现存的有机体分解方式快了80倍!

两人因为这样的重大发现,开始受邀演讲而且场场爆满,坐在台下聆听演讲的不仅是科学界前辈与各大生技公司,连世界首富比尔·盖茨(Bill Gates)及Google创始人拉里·佩奇(Larry Page)也都是座上宾。

根据环境资讯中心调查,全世界海洋中约有5万亿件塑料垃圾,重达27万吨,让海洋生态面临重大威胁,现在她们的发现将有机会拯救海洋。加拿大资深科评委员会则评估这项新发现巿价超过1千万加元(约五千万元人民币)。

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